Il est impossible de quantifier à quel point Bolsonaro a reçu un coup de pouce grâce à de fausses informations, et ses partisans disent que de telles affirmations sont exagérées. Quelle que soit l'ampleur de la catastrophe, la propagation de la désinformation sur les médias sociaux pourrait constituer une menace à long terme pour les normes et les institutions démocratiques. La politique de la plus grande économie d’Amérique latine a toujours été fragmentée - pas moins de 13 partis ont contesté la présidence - mais il est difficile de se souvenir d’une époque où ils étaient aussi polarisés. Le Brésil compte plus d'utilisateurs d'Internet que n'importe quel pays d'Amérique latine et a une longue tradition d'adoption précoce des médias sociaux. Tu te souviens d'Orkut? Aux États-Unis, le réseau social appartenant à Google a rapidement été éclipsé après son lancement en 2004 par des concurrents tels que Myspace et Facebook. Mais il a décollé au Brésil. Fin 2007, il y avait 40 millions de comptes Orkut enregistrés. Dans un livre sur la démocratie du pays, Bryan McCann, professeur d’histoire à l’Université de Georgetown, a attribué cette poussée à ce qu’il a appelé la «règle Orkut», selon laquelle les Brésiliens les médias numériques à des fins sociales à chaque occasion. Ils ont tellement dominé Orkut que Google a confié l'exploitation de l'ensemble du réseau à son bureau en 2008. Depuis lors, l’affinité des Brésiliens pour les médias numériques n’a fait que croître, stimulée par un boom économique de 2008 à 2011. Le crash qui a suivi a toutefois rendu les iPhone et les données mobiles plus difficiles à acheter. WhatsApp, qui peut fonctionner sur n’importe quelle plate-forme et dont l’utilisation des données n’est pas toujours comptabilisée dans les quotas de données des opérateurs, est devenue le système de messagerie de facto à l’échelle nationale. En juillet, le service comptait 120 millions d’utilisateurs actifs au Brésil, soit seulement 7 millions de moins que Facebook. Cette prédilection a donné au débat politique sur les médias sociaux brésiliens un ensemble distinctif de caractéristiques. Contrairement à la fonction de chronologie de Facebook, qui partage les publications et les activités d’un utilisateur avec ses contacts et parfois avec le grand public, WhatsApp est tout simplement un ensemble de conversations de groupe privées. Ses salons de discussion sont également protégés par le cryptage, une mesure destinée à renforcer la sécurité des utilisateurs et qui a également pour effet de bloquer les efforts de surveillance des utilisateurs extérieurs. À l'approche des élections, les fonctions de protection de la vie privée de WhatsApp en ont fait un lieu insondable de désinformation. Lorsque les 24 salles de rédaction brésiliennes participant à Comprova - un projet du Centre Shorenstein sur les médias, la politique et les politiques publiques, financé par Google et Facebook - ont demandé aux utilisateurs de signaler les messages WhatsApp qui semblaient être de fausses nouvelles, ils ont reçu plus de 60 000 soumissions en deux. mois. «Ce que nous avons ici différent des États-Unis est une élection médiée par WhatsApp, une plate-forme fermée, où nous ne pouvons pas mesurer exactement le volume ou le contenu de la fausse nouvelle diffusée, encore moins qui est responsable de la désinformation », a déclaré Tai Nalon, directeur exécutif et cofondateur de Aos Fatos (« Aux faits »), un groupe brésilien de vérification des faits. Son organisation suit les fausses nouvelles virales et les démystifie en temps réel, les propageant comptes factuels des mêmes événements à la place.